NAPLES, FLORIDA - NOVEMBER 24:  Sei Young Kim of South Korea is presented with the CME Globe trophy and and winner's check by CME CEO Terry Duffy (L) after winning the CME Group Tour Championship at Tiburon Golf Club on November 24, 2019 in Naples, Florida. (Photo by Sam Greenwood/Getty Images)

LPGA-sæsonfinale med major-fornemmelse

NAPLES, FLORIDA | Noget var helt klart anderledes. Normalt hører man på træningsbanen ved CME Group Tour Championship en masse “ses næste år”- og “go’ ferie”-snak. En og anden spiller indrømmer at være udkørt. Mange caddier siger det samme.

Turneringen markerer trods alt kulminationen på en sæson, der begyndte i januar og har ført spillere og caddier gennem 13 forskellige, før end de slutter her i Florida.

Men ikke i sidste uge. Ændringen i turneringens format, så alle 60 spillere havde mulighed for at vinde $1,5 mio. (10 mio. kr.) – klart den største 1.-præmie i kvindegolf – gjorde, at der lå noget andet i luften.

“Den føles mere som en major,” sagde LPGA-chef Mike Whan. “Min kone nævnte det forleden dag, at det føles mere som en major i år. Det syntes jeg var interessant, for det kom fra én, der ikke rejser nær så meget rundt som jeg selv gør. Joeh, der er en anspændthed her, kald det kant. Det gør det i hvert fald ekstra spændende.”

Måden at gå på syntes mere målrettet; samtalerne var knap så lange – det er den slags livsforandrende store summer kan gøre ved én.

De $1,5 mio. er mange penge. Ikke for en vinder på PGA-touren, dér er det nærmest hverdag. Arabiske oliesheiker punger gerne ud med samme sum i ”appearance money” for at tiltrække deres favoritspiller(e). Sidste år fik Phil Mickelson $9 mio. for sin tv-duel mod Tiger Woods.

Sejren i turneringen mere end fordoblede koreanske Sei Jung Kims indtjening for sæsonen – og hun havde allerede vundet to gange og haft yderligere seks top 10-placeringer i 2019.

“Alene atmosfæren ved denne turnering – og de mange penge, vi spiller om, gør da en kæmpe forskel  – men atmosfæren; den måde turneringen kører på; de mange fans, der kommer her; de mange store tribuner,” sagde Lexi Thompson. “Det giver det en major-fornemmelse, helt sikkert.” 

En stor del af æren for dette går til Terry Duffy, CEO for titelsponsoren CME Group. I samtale med Mike Whan sagde Duffy: “Jeg ville ikke betale en kvinde noget andet for at gøre det samme som en mand. Og jeg er træt af at se tv hver uge, hvor en mand vinder $1,5 mio. I min turnering er det en kvinde, der vinder $1,5 mio.”

En skønne dag bliver dét måske sædvane uge efter uge. Måske vinderchecks på $1,5 mio. standard hos kvinderne. Det tror Whan.

“Lønforskellen vil blive mindre, lige som den vil blive det i andre sportsgrene,” sagde Whan. “Det vil ikke ske, fordi et reklamebureau kommer med et Excel-ark. Sådan er det ikke med sociale ændringer. De sker, når en håndfuld mennesker træder frem og siger ’Ved du hvad? Det er det rigtige at gøre. Jeg har råd til det, så ved gud, jeg gør det’.”

”Jeg tror, at vi vil se det samme ske inden for golfen. Om et år? Om to år eller 10? Jeg ved det ikke. Men jeg er slet ikke i tvivl om, at det kommer til at ske. Og ikke på grund af analysetal eller brandingkampagner.” 

Duffy og CME Group var på linje med dette. At have 60 spillere på plads i Naples ugen før Thanksgiving og betale dem så mange præmiepenge – det er ikke en forretningsbeslutning baseret på analyser. Det er en beslutning, der er baseret på kærlighed til spillet.  

Af Steve Eubanks Foto: Getty Images